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लंबाई कम थी तो तेज़ गेंदबाज़ की जगह बन गए बाएं हाथ के स्पिनर, अब हैं टी20 विश्व कप के सबसे युवा खिलाड़ी

भारतीय मूल के 16 वर्षीय आयान बल्लेबाज़ी और बाक़ी सब काम दाएं हाथ से करते हैं

Aayan Afzal Khan poses with his Player-of-the-Match trophy, UAE U-19 vs West Indies U-19, Under-19 World Cup, 9th place playoff semi-final, Port-of-Spain, January 27, 2022

आयान अंडर-19 विश्व कप में भी खेल चुके हैं  •  Ashley Allen/ICC/Getty Images

हालांकि उनका डेब्यू शानदार नहीं रहा लेकिन उन्होंने इस अनुभव से बहुत कुछ सीखा होगा। आयान एक बल्लेबाज़ी ऑलराउंडर हैं लेकिन अनुभवी बल्लेबाज़ों की उपस्थिति के कारण वह पहले मैच में नंबर आठ पर बल्लेबाज़ी करने आए, जब पारी में केवल नौ गेंदें बची थीं। उन्होंने इस मैच में सात गेंदों पर पांच रन बनाए और पारी समाप्त होने से एक गेंद पहले एक्स्ट्रा कवर पर आउट हुए।
गेंदबाज़ी में उन्होंने तीन ओवर देकर किफ़ायती 15 रन दिए और एक विकेट लिया। उन्होंने पावरप्ले में भी एक ओवर फेंका और विकेट टू विकेट गेंद डालकर बल्लेबाज़ों को बांधे रखा। उनके नाम अनुभवी कॉलिन ऐकरमैन का विकेट आया, जो 17 रन बनाकर खेल रहे थे। आयान ने उन्हें अपने तीसरे ओवर में डीप स्क्वेयर लेग पर कैच कराया।
यह आयान का सिर्फ़ तीसरा टी20 अंतर्राष्ट्रीय मैच था। इससे पहले उन्होंने बांग्लादेश के ख़िलाफ़ पिछले महीने ही डेब्यू किया था। उनके कप्तान सीपी रिज़वान को पूरा विश्वास है कि आयान लंबे रेस के घोड़े हैं। उन्होंने कहा, "उनकी क्रिकेटिंग समझ बहुत अच्छी है और वह गेम को बहुत अच्छे से समझते हैं। उन्होंने अच्छी गेंदबाज़ी की और उनका भविष्य उज्ज्वल है।"
आयान 2007 में भारत के गोवा से जाकर यूएई में अपने परिवार के साथ बसे थे, जब उनके पिता अफ़्ज़ल को वहां एक बैंक में नौकरी मिली थी। उनके पिता गोवा में क्लब क्रिकेट खेल चुके हैं और वह ही आयान के पहले कोच थे। 2011 विश्व कप देखने के बाद उन्होंने मन बनाया कि उन्हें क्रिकेट में ही करियर बनाना है। इसके बाद उन्होंने 2012 में एक ऐकेडमी में दाखिला लिया। तब से उन्होंने लगातार ऊंचाईयों को ही छुआ है।
आयान के आदर्श हार्दिक पंड्या हैं। वह इरफ़ान पठान की तरह लिखते, गेंद को थ्रो और बल्लेबाज़ी दाईं हाथ से करते हैं लेकिन गेंदबाज़ी के लिए वह अपने उल्टे हाथ का इस्तेमाल करते हैं। वह लंबे नहीं हैं इसलिए उनके कोच ने उन्हें तेज़ गेंदबाज़ की जगह स्पिनर बनने की सलाह दी। इसके बाद उन्होंने रवींद्र जाडेजा के वीडियो देखने शुरू किए।
10 साल में ही उन्होंने अंडर-16 क्रिकेट खेल लिया और 14 साल की उम्र में वह लिस्ट-ए क्रिकेट खेलने लगे। 2021 के अंडर-19 विश्व कप में भी वह यूएई टीम का हिस्सा थे और वेस्टइंडीज़ को हराकर उलटफेर करने में उन्होंने 93 रन बनाकर एक महत्वपूर्ण भूमिका अदा की थी। वह इस मैच के प्लेयर ऑफ़ द मैच भी थे। यूएई इस अंडर-19 विश्व कप के प्लेट ग्रुप का विजेता भी था।
पिछले छह महीनों में आयान के करियर ने ऊंचाईयां छूई हैं। अगस्त में उन्हें यूएई के रिज़र्व खिलाड़ियों में शामिल किया गया, जो एशिया कप क्वालीफ़ायर में हिस्सा लेने जा रहे थे। इसके बाद उन्हें बांग्लादेश के ख़िलाफ़ घरेलू टी20 सीरीज़ में डेब्यू करने का मौक़ा मिला। उन्होंने अपने पहले ही मैच में 17 गेंदों पर 25 रन बनाए।
आयान के पास अब श्रीलंका और नामीबिया के ख़िलाफ़ दुनिया को अपना प्रतिभा दिखाने का मौक़ा होगा।

शशांक किशोर ESPNcricinfo में सीनियर सब ए़डिटर हैं, हिंदी अनुवाद ईएसपीएनक्रिकइंफ़ो हिंदी के दया सागर ने किया है