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हार्दिक पंड्या अब तक इस सीज़न के सर्वश्रेष्ठ कप्तान हैं : हरभजन सिंह

गुजरात टाइटंस को प्लेऑफ़ में ले जाने पर हार्दिक की कप्तानी की हेडन, गावस्कर और कैफ़ ने जमकर तारीफ़ की

गुजरात टाइटंस को डेब्यू सीज़न में ही प्लेऑफ़ में जगह दिलाने वाले कप्तान हार्दिक पंड्या की हरभजन सिंह और सुनील गावस्कर जैसे पूर्व क्रिकेटरों ने जमकर तारीफ़ की है। पूर्व ऑफ़ स्पिनर हरभजन ने उन्हें "अब तक इस सीज़न का सर्वश्रेष्ठ कप्तान" बुलाया है जबकि पूर्व भारतीय कप्तान गावस्कर के अनुसार उनकी कप्तानी में "हर गेम में सुधार" हो रहा है।
मंगलवार को लखनऊ सुपर जायंट्स पर 62 रनों की जीत के साथ गुजरात के इस सीज़न 12 मैचों में 18 अंक हो गए और हार्दिक के शूरवीर आईपीएल 2022 के प्लेऑफ़ में अपनी जगह पक्की करने वाली पहली टीम बने। स्टार स्पोर्ट्स से बात करते हुए पूर्व ऑस्ट्रेलियाई बल्लेबाज़ मैथ्यू हेडन ने कहा, "अच्छे क्रिकेटर और अच्छे कप्तान की यही निशानी होती है कि वह बड़े मौक़ों पर अपना सर्वश्रेष्ठ दें और हार्दिक के साथ ऐसा ही हो रहा है। मैं उनकी ऊर्जा और उत्साह से ख़ासा प्रभावित हुआ हूं।"
हार्दिक जब गुजरात के कप्तान नियुक्त हुए थे तो इस फ़ैसले पर कुछ चर्चा ज़रूर हुई थी क्योंकि चोटिल होने के कारण वह कई महीनों तक उच्च स्तरीय क्रिकेट से बाहर थे। इसके बावजूद उन्होंने 11 मैचों में ऊपरी और मध्य क्रम में बल्लेबाज़ी करते हुए 131.80 के स्ट्राइक रेट से 344 रन बनाए। लखनऊ के ख़िलाफ़ हार्दिक ने 14 अप्रैल के बाद पहली बार गेंदबाज़ी भी की और गावस्कर ने उनके हरफ़नमौला खेल की सराहना की। उन्होंने कहा, "उन्होंने काफ़ी मेहनत की है और यह उसी का नतीजा है। उन्होंने आईपीएल से पहले चोट के चलते काफ़ी क्रिकेट मिस किया था लेकिन अब उनकी बल्लेबाज़ी में अनुशासन देखते ही बनता है। वह पावरप्ले में फ़ील्ड पाबंदियों का फ़ायदा उठा रहे हैं, फ़ील्ड पर अच्छी कप्तानी दिखा रहे हैं और हर गेम में सुधार का प्रदर्शन कर रहे हैं।"
हरभजन ने हार्दिक के साथ आईपीएल में मुंबई इंडियंस का प्रतिनिधित्व किया है और उनके अनुसार गुजरात के ड्रेसिंग रूम में हार्दिक को पूरी आज़ादी दी जा रही है। उन्होंने कहा, "हार्दिक जैसे खिलाड़ी को अपने खेल पर ध्यान देने के लिए आज़ादी दी जानी चाहिए और मेरे हिसाब से गुजरात में ऐसा हो रहा है। साथ ही वह ख़ुद टीम की ज़िम्मेदारी ख़ूबसूरती से निभा रहे हैं। मेरे लिए वह अब तक इस सीज़न के सर्वश्रेष्ठ कप्तान हैं। वह गेंदबाज़ी में भी पूरे चार ओवर डालने लगे हैं और बल्ले के साथ निरंतरता से रन बना रहे हैं। वह अपने साथी खिलाड़ियों को लगातार प्रेरित करते हैं।"
पूर्व अंतर्राष्ट्रीय बल्लेबाज़ मोहम्मद कैफ़ ने कहा, "हार्दिक अब एक बदले हुए प्लेयर हैं। बतौर कप्तान उन्होंने मध्य क्रम में रन बनाने की ज़िम्मेदारी ले ली है और अति आक्रामक बल्लेबाज़ी नहीं कर रहे। यह उनकी शैली में पिछले सीज़नों के मुक़ाबले एक बड़ा बदलाव है।